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诺贝尔生理学或医学奖揭晓:丙肝病毒发现的意义有多重大?
2021-08-08 22:19    来源: 未知      点击:

  10月5日起,2020年诺贝尔奖开始陆续揭晓。今年诺贝尔奖获奖者的奖金将增加至1000万瑞典克朗,比以往额外多100万克朗(约合11万美元)。

  不过受新冠疫情的影响,诺贝尔基金会已取消了原定于12月10日在瑞典首都斯德哥尔摩举行的诺贝尔奖颁奖典礼。获奖者将不会按惯例被邀请至斯德哥尔摩,而是在各自国家的瑞典大使馆或其从事研究的大学被授予诺贝尔奖章和证书,而主办方将在斯德哥尔摩市政厅线上直播颁奖仪式。

  当地时间5日11点30分(北京时间17时30分),在瑞典首都斯德哥尔摩卡罗琳医学院,2020年诺贝尔生理学或医学奖得主率先揭晓,美国科学家哈维奥尔特(Harvey J. Alter)、查尔斯赖斯(Charles M. Rice)和英国科学家迈克尔霍顿(Michael Houghton)因发现丙型肝炎病毒成为该奖项得者。

  诺贝尔委员会主席托马斯佩尔曼在答记者问时表示,委员会在今日凌晨4点给其中两位获奖者致电通知他们获奖的消息,两位获奖者都表示十分惊喜。

  哈维奥尔特1935年出生于美国纽约,1956年在罗彻斯特大学获得文学学士学位,1960年在该校得到医学学位。他于2000年获拉斯克临床医学研究奖,2013年又获得了盖尔德纳国际奖。

  1964年,奥尔特与已故的1976年诺贝尔奖得主巴鲁克布隆伯格共同发现了“澳大利亚抗原”,后来被认为是乙肝病毒的一部分。

  当时,在美国国立卫生研究院(NIH)工作的奥尔特正在研究输血患者的肝炎发病率,他们发现,尽管对乙肝病毒的检测减少了输血相关肝炎的病例,但仍有大量“令人担忧”的血源性肝炎病例存在。奥尔特和同事们发现,这些肝炎患者的血液可能会把这种疾病传染给黑猩猩,而黑猩猩是除了人类之外唯一易感的宿主。

  随后的研究还表明,这些未知的感染源具有病毒特征。奥尔特对此的系统研究定义了一种新的、独特的慢性病毒性肝炎,这种神秘的疾病后来被称为“非A、非B型”肝炎。

  接下来的时间里,识别这种新型病毒成为了当务之急。科学家们当时用上了所有传统的病毒搜索技术,然而,在此后的十多年间这种病毒仍然是个谜。

  当时在制药公司Chiron工作的英国生物化学家迈克尔霍顿承担了分离病毒基因序列所需的艰巨工作。霍顿和同事从一只被感染的黑猩猩血液里发现的核酸中收集了一组DNA片段。这些片段大部分来自黑猩猩自身的基因组,但研究人员预测,一些片段可能来自这种未知的病毒。

  鉴于肝炎患者血液中含有抗病毒抗体的假设,研究人员利用患者的血清来鉴定编码病毒蛋白的克隆病毒DNA片段。经过全面的搜索,他们发现了一个阳性的克隆。进一步的研究表明,该克隆来自一种新的属于黄病毒家族的RNA病毒,被命名为“丙型肝炎病毒”。慢性肝炎患者中抗体的存在强烈暗示了,这种病毒正是缺失的病原体。

  丙型肝炎病毒的确认是决定性的环节,但这个谜题仍有一个关键部分被遗漏了:单一的丙肝病毒是否会导致肝炎?为了回答这个问题,科学家们必须研究克隆的病毒是否能够复制并导致疾病。当时的华盛顿大学圣路易斯分校研究员查尔斯赖斯和其他研究RNA病毒的小组注意到,在丙型肝炎病毒基因组末端有一个此前未被识别的区域,他们怀疑该区域可能对病毒复制十分重要。

  赖斯还在分离的病毒样本中观察到了遗传变异,并推测其中一些可能会阻碍病毒复制。通过基因工程技术,他生成了一种包含新定义病毒基因组区域的丙型肝炎病毒的RNA变体,不具有失活变异。当这种RNA被注射到黑猩猩的肝脏时,它们的血液中检测到了病毒,并观察到了与患有慢性疾病的人类相似的病理变化。这是最终环节的证据,证明丙型肝炎病毒可以单独导致不明原因的输血后肝炎病例。

  如今,丙型肝炎已成为全球性的主要健康问题。据美联社报道,世界卫生组织估计,全球每年有超过7000万例丙肝(HCV)病例,这种慢性疾病是引起肝硬化和肝癌的主要原因,每年约有40万人因此死亡。

  诺贝尔奖委员会指出,三位科学家的工作使血液检测和新药成为可能,挽救了数百万人的生命图据诺奖官网

  诺贝尔奖委员会的颁奖词写道,哈维奥尔特对输血相关性肝炎的系统研究表明,一种未知病毒是慢性肝炎的常见病因。迈克尔霍顿使用了一种未经验证的策略,分离了一种名为丙型肝炎病毒的新型病毒基因组。查尔斯赖斯则提供了最终的证据,表明仅丙型肝炎病毒就能导致肝炎。

  诺贝尔奖委员会指出,三位科学家的工作有助于解释甲型和乙型肝炎病毒无法解释的血源性肝炎的一个主要来源。他们的工作使血液检测和新药成为可能,挽救了数百万人的生命。

  根据传统,每年的诺贝尔奖入围名单和提名人都是高度保密信息,相关文件也被规定50年内不能对外公开。但这并不能阻碍外界对于预测每年诺奖得主的热情。尽管“命中率”极低,但不少人已经摸索出了属于自己的“门道”。

  一些人重点关注哪些科学家获得了所谓的“诺贝尔风向标奖项”,比如拉斯克医学科学奖(Lasker prize for medical science)。然而,受新冠疫情影响,拉斯克奖在今年5月宣布取消今年奖项,使得今年的猜测比往年难度更大。

  热衷于诺贝尔奖预测的冷泉港实验室癌症生物学家杰森谢尔茨介绍道:“我回顾了过去20年的诺贝尔医学奖。83%的获奖者在诺贝尔奖之前至少获得过拉斯克奖、盖尔德纳奖和霍维茨奖三个奖项中的一个。

  他分析道,在近年来获得这三个奖项的五个人中,只有一个人的研究领域迄今还未被诺贝尔委员会所重视,他就是耶鲁大学医学院的亚瑟霍利奇,蛋白质折叠和分子伴侣先驱。除了2004年的盖尔德纳国际奖、2008年的霍维茨奖和2011年的拉斯克奖,亚瑟霍利奇还在2019年获得了300万美元的生命科学突破奖(Breakthrough Prize)。“他是我的头号猜测人物,”谢尔茨说道。

  而另一些人则热衷于分析诺贝尔委员会青睐的研究领域,然后计算某一特定领域获奖需要多少年的时间。据CNN新闻报道,最近的一项分析显示,1995年至2017年间,在114个不同学科中,有5个领域占据了诺贝尔奖超过一半的奖项,分别是粒子物理学、原子物理学、细胞生物学、神经科学和分子化学。

  科睿唯安公司(Clarivate Analytics)的大卫彭德尔伯里向科技媒体STAT新闻表示,各学科轮流获得诺贝尔奖的周期性似乎肯定存在。例如生理学或医学奖,神经科学分别在2000年、2004年、2014年和2017年获奖,免疫学在2008年、2011年和2018年获奖。传染病和癌症每隔十年或二十年就会胜出一次,因此它们在2020年很可能会落选。

  对于诺贝尔医学奖,周期性也适用于在超基础的分子生物学和真正治愈人们的东西之间切换。去年医学奖颁给了“细胞如何感知和适应氧气的可用性”这一相当深奥的研究,这可能会影响今年的评选结果。

  “临床方面的奖项有2003年的核磁共振、2005年的幽门螺杆菌和溃疡、2008年的艾滋病、2015年的蛔虫和疟疾治疗和2018年的免疫肿瘤学,所以今年可能会有临床类的奖项,比如丙型肝炎治疗、帕金森脑刺激、耳蜗植入、他汀类药物”彭德尔伯里说道。

  彭德尔伯里在2日表示,如果丙型肝炎发现者洛克菲勒大学的查尔斯赖斯(Charles Rice)和海德堡大学的拉尔夫巴滕施拉格(Ralf Bartenschlager)获奖,并不会令人感到惊讶。

  2002年以来,科睿唯安公司每年都会基于其 Web of Science 平台上的论文和引文数据,选出诺贝尔奖奖项所涉及的生理学或医学、物理学、化学及经济学领域中最具影响力的顶尖研究人员,授予他们“引文桂冠奖”。这一奖项以研究论文被全球同行引用的频次和引文影响力为主要标准,获奖人很有可能成为当年或未来的诺贝尔奖得主。迄今为止,已经有54位“引文桂冠奖”得主获得诺贝尔奖,因此也被称为“诺贝尔风向标”。

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